1- Formation

Né à Paris en 1840, Rodin se forme au métier de sculpteur à la Petite École (devenue l’École nationale supérieure des Arts décoratifs). Il échoue au concours d’entrée à l’École des Beaux-Arts et commence sa carrière au début des années 1860 en travaillant dans divers ateliers. Les plus anciennes oeuvres conservées sont des portraits de proches, peints ou sculptés : ses modèles sont alors son père, sa compagne Rose Beuret ou encore le Père Eymard, fondateur d’une communauté religieuse dans laquelle Rodin envisage d’entrer, en 1863.

En 1871, il s’installe à Bruxelles pour suivre son patron, Albert-Ernest Carrier-Belleuse. Il passe six ans en Belgique, s’essayant à la peinture de paysage au cours de ses promenades. Il y crée de nombreux bustes décoratifs, comme L’Orpheline alsacienne, mais aussi ses premières oeuvres importantes : L'Homme au nez cassé (marbre, Salon de 1875 ; le masque exposé ici est une version postérieure) et surtout L’Âge d’airain.

Rodin expose cette grande figure en pied à Bruxelles puis à Paris, où il revient s’installer, en 1877. Plusieurs critiques saluent la qualité de son modelé, mais certains laissent entendre que l’artiste aurait eu recours au moulage sur nature. Se sentant offensé, Rodin se défend et parvient à faire acheter son plâtre par l’État en 1880.  

Saint Jean-Baptiste, créé à la toute fin des années 1870, marque une étape dans le développement artistique de Rodin.

 

La bouche entrouverte, les cheveux en désordre et la nudité du saint, dévoilant une musculature sèche, en font une saisissante image de prédicateur exalté marchant dans le désert.